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Politique

Les vacances des présidents de la Ve : l’étouffant silence de Chirac en 2003

Pour ses vacances de l'année 2003, Jacques Chirac, réélu l'année précédente avec 82,2 % des suffrages, a décidé de poser ses valises très loin de Paris. Depuis le 2 août, il se trouve avec son épouse Bernadette au Québec, à plus de 5 000 km de la capitale française. Ils ont choisi pour lieu de villégiature le village de North Hatley, à 150 km à l'est de Montréal.

C'est une bourgade paisible en bordure du lac Massawippi : 770 habitants, de belles maisons victoriennes, des commerces, de la verdure… Les Chirac ont opté pour un établissement au chic discret, l'Auberge Hatley. Ils doivent y séjourner jusqu'au 19 août.

Pour leurs vacances canadiennes, les Chirac ont choisi la luxueuse Auberge Hatley. Ian Barrett/AFP Pour leurs vacances canadiennes, les Chirac ont choisi la luxueuse Auberge Hatley. Ian Barrett/AFP  L'incident du chien de Bernadette

La presse canadienne suit les allées et venues du couple présidentiel. Le 5 août, Bernadette va chez le coiffeur, puis fait du « magasinage », comme disent les Québécois pour parler du shopping.

Le lendemain, les époux Chirac sont invités à 200 km de là, dans la résidence secondaire du Premier ministre canadien, Jean Chrétien. En sa compagnie, ils visitent une exposition. C'est la seule apparition publique du chef de l'Etat français au cours de son séjour outre-Atlantique.

Le 8 août, ils dînent avec le chef du gouvernement du Québec, Jean Charest. Le 9, le chien de Bernadette est attaqué dans la rue par un molosse, un incident donnant lieu à des articles amusés.

Aux urgences, une situation cauchemardesque L’urgentiste Patrick Pelloux alertera le premier sur l’effet meurtrier de la canicule. AFP/Thomas Coex L’urgentiste Patrick Pelloux alertera le premier sur l’effet meurtrier de la canicule. AFP/Thomas Coex  

En France, l'atmosphère est toute différente. Depuis le 1er août, la canicule sévit. Les températures dépassent 35 °C et des médecins s'inquiètent. Patrick Pelloux, patron alors inconnu du syndicat des urgentistes, tente d'alerter les responsables politiques. Le 10 août, il évoque un premier bilan de 50 morts en Ile-de-France. « C'est une véritable hécatombe », annonce-t-il. Le gouvernement dément. Une exagération, explique-t-on.

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Le lendemain, lundi 11 août, l'Assistance publique-Hôpitaux de Paris (AP-HP) organise un point presse. Les journalistes interrogent Pierre Carli, le patron du Samu de Paris, sur ces supposés 50 décès. Son regard se fige. Il déclare : « C'est un chiffre minimum. » Puis il détaille le phénomène d'« hyperthermie » : si, en raison d'une vague de chaleur prolongée, la température du corps ne baisse pas, une mort subite peut survenir.

Une ombre passe sur le visage de la directrice des Hôpitaux de Paris, Rose-Marie Van Lerberghe, qui a interrompu ses vacances sur la Côte d'Azur. Venue du privé, elle a pris ses fonctions neuf mois plus tôt, avec la consigne de « dégraisser » les effectifs de l'hôpital. Elle annonce une tournée des services d'urgence où la situation est cauchemardesque.

Un ministre de la Santé en polo

Le gouvernement, lui, est aux abonnés absents. Jacques Chirac aussi, qui reste mutique dans sa retraite canadienne. Sa seule prise de parole publique remonte à quelques jours… Il s'émet alors des incendies qui ravagent l'ouest du Canada.

Le 11 août au soir, Jean-François Mattei, le ministre de la Santé, finit par accepter une invitation au « 20 Heures » de TF1. C'est un chargé en communication qui le lui conseille. « Pour rassurer. »

Le 11 août, le ministre de la Santé Jean-François Mattei tente de rassurer lors du « 20 heures » de TF1. TF1 Le 11 août, le ministre de la Santé Jean-François Mattei tente de rassurer lors du « 20 heures » de TF1. TF1  

Le ministre apparaît en direct depuis le jardin de sa maison de vacances dans le Var, vêtu d'un polo et à l'ombre des pins. Il tente de minimiser l'impact de la canicule, annonce l'ouverture d'un numéro vert et dément toute mauvaise gestion : « Je ne pense pas du tout qu'il y ait eu une sous-estimation. Pour sous-estimer, il faut être averti, or cette canicule n'était pas prévisible. » Quant aux victimes, il s'agirait selon lui de cas particuliers de personnes « en fin de vie ».

Pourtant, dès le lendemain, la panique se propage. Les urgentistes demandent l'aide de l'armée. Les couloirs des hôpitaux se transforment en mouroirs, de même que les maisons de retraite, dépourvues pour la plupart de climatisation.

Les corps envahissent les morgues, à tel point que les services de pompes funèbres doivent utiliser des camions frigorifiques ou des tentes réfrigérées pour y stocker les dépouilles. Partout en France, les policiers forcent des serrures pour relever les corps de personnes mortes seules chez elles.

Le Premier ministre, Jean-Pierre Raffarin, est lui aussi en vacances, en Haute-Savoie. AFP/Jean-Pierre Clatot Le Premier ministre, Jean-Pierre Raffarin, est lui aussi en vacances, en Haute-Savoie. AFP/Jean-Pierre Clatot  

Il faut attendre le 14 août pour que le Premier ministre, Jean-Pierre Raffarin, interrompe ses vacances en Haute-Savoie et réunisse le gouvernement. Il annonce la généralisation à tout le pays du « plan blanc », le dispositif de mise en alerte de tous les services de santé, et rappelle les personnels dans les hôpitaux. Trop tard. Les fortes chaleurs touchent à leur fin. On parle de 3000 morts. Jacques Chirac n'a toujours pas prononcé un mot sur le sujet.

Bronzage et discours tardif

Le président ne dira rien de tout son séjour au Canada. Dans les enquêtes parlementaires menées après la crise, il n'y a trace d'aucun échange officiel entre les autorités sanitaires, le chef de l'Etat et son gouvernement.

Les vacances présidentielles se terminent le 19 août. Ce n'est que deux jours plus tard, à l'issue du conseil des ministres de rentrée, qu'il s'exprime pour la toute première fois sur ce qui vient de se passer.

De retour à Paris, Jacques Chirac évoque enfin la canicule, le 19 août 2003. AFP De retour à Paris, Jacques Chirac évoque enfin la canicule, le 19 août 2003. AFP  

Le visage bronzé, Chirac déclare : « Les conséquences tragiques de la canicule montrent – et chacun doit en avoir conscience – à quel point il est nécessaire que notre société devienne plus responsable, plus attentive aux autres, à leur désarroi, à leur souffrance, à leur vulnérabilité […]. La solidarité familiale bien sûr, le respect dû aux personnes âgées ou handicapées, les relations de voisinage, l'action des communes, à cet égard, sont indispensables à la vie en société. »

Près de 20 000 morts

A la fin du mois de septembre, l'Institut national de la santé et de la recherche (Inserm) diffuse son bilan : 14 802 décès, imputables à la canicule du 1er au 20 août. Une étude ultérieure relèvera le chiffre à 19 490 morts. D'autres travaux infirmeront les propos de Jean-François Mattei sur les victimes « en fin de vie », estimant que les deux tiers d'entre elles auraient pu vivre neuf années de plus en moyenne.

Dans ses « Mémoires », Jacques Chirac n'écrira pas une ligne sur son silence lors de cet épisode dramatique. Il ne fera qu'imputer, au détour d'une phrase, la défaite électorale de la majorité aux régionales de 2004 à la réaction « insuffisante et tardive » de son gouvernement face à la canicule.

Pourtant, pour lui, rien ne sera jamais comme avant. Il passera désormais ses étés au fort de Brégançon (Var), à quelques centaines de kilomètres de la capitale. A de rares exceptions près, ses successeurs feront de même, contraignant leurs ministres à renoncer aux destinations exotiques pour être en mesure de répondre aux crises les plus soudaines.

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