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Économie

Pourquoi Rolls Royce change de couleurs

Mon interlocuteur cilla à peine lorsque je lui fis remarquer que son volant en bakélite était aussi lisse et mince qu'un hula-hoop. Je descendais d'une Silver Shadow II de 1977 et on sollicitait mon avis. D'un petit air narquois, il me fut rétorqué « qu'une Rolls se conduit avec des gants, en tenant le cerceau entre le pouce et l'index ». Vérification aussitôt faite, il fallut se rendre à l'évidence, la componction des suspensions et l'assistance veloutée de la direction n'avaient rien à faire d'un plumitif essayeur de voiture alors qu'elles étaient destinées à la gentry, aux têtes couronnées, de toute évidence avec chauffeur.

Cette Dawn essayée par « Le Point » disposait déjà d'une fort belle peinture bicolore.

© arnaud taquet

Le cabriolet est une tradition chez Rolls Royce.

© James Lipman / James Lipman

Plus une Rolls se conduit avec déférence, plus elle valorise toute la panoplie des douceurs à bord, dont l'élément capital et récurrent est la glacière capable d'accueillir une bouteille de champagne et des verres. On admettra que, comme cahier des charges, c'est insolite sauf si l'on se souvient que la voiture est britannique. Ces insulaires ne font jamais les choses comme les autres et, partant d'une coupe rafraîchie, il va de soi que le décor alentour doit ressembler à un boudoir.

Rolls Royce.

© jameslipman.com / James Lipman

Mais cela n'empêche plus de sortir des sentiers battus comme la marque vient de le démontrer à Monterrey, durant la semaine du concours d'élégance de Peeble Beach. Elle a osé aligner pas moins de treize nuances de carrosseries inédites sur différents modèles de la gamme, dont une étonnante série de pastels.

Rolls Royce à Peeble Beach ose les couleurs.

© Rolls Royce

Une audace inspirée, car, avec la finition Bespoke qui ne peut être obtenue qu'après sept couches de peinture et plus de neuf heures de polissage à la main, le résultat est indiscutablement… éblouissant. Ainsi, aux côtés d'un blanc arctique, un jaune sémaphore et un corail avaient de quoi alimenter la chronique. Car, comme aux temps héroïques, la Rolls Royce veut s'affranchir du côté guindé qu'inévitablement on lui prête.

Le Phantom V de John Lennon

Il y eut quelques exemples par le passé, mais à vrai dire pas agréés par la maison mère, abonnée au noir et au gris pour l'essentiel de ses livraisons. Il lui est toutefois arrivé de sortir des sentiers battus pour le compte notamment de maharadjahs en veine d'originalité. Il y eut également le cas inverse avec le Phantom de John Lennon, qui voulait une voiture noire, tellement noire que la calandre et les chromes devaient passer, selon les canons de beauté du Beatle, sous le pistolet à peinture. Mais Rolls refusa cette élucubration et livra un Phantom couleur Valentine black avec des roues et un intérieur noirs, sauf la calandre restée scintillante.

Née toute noire, la Phantom de John Lennon a vécu bien des aventures avant d'être repeinte en objet psychédélique.

© KimB

C'était déjà une demande extravagante, mais ce qu'en fit le Beatle ensuite donna des aigreurs d'estomac chez Rolls Royce. Après avoir passé son permis car il ne l'avait pas au moment de la commande et l'avoir utilisée quelques années, il remplaça derrière des vitres teintées la banquette par un lit. Il fit installer un téléphone, objet extravagant pour l'époque et, mieux encore, une discothèque dans le coffre. La voiture échoua ensuite dans le sud de l'Espagne pour un tournage de film (Comment j'ai gagné la guerre, de Richard Lester). Copieusement sablée par le vent où les enfants d'Almeria s'amusaient à tracer d'un doigt farceur « corbillard », elle fut convertie en lupanar de tournage, histoire de tuer le temps entre deux prises qui n'étaient pas toutes de films argentiques.

Corbillard et marijuana

La voiture-loge revint enveloppée de marijuana en piteux état en Angleterre. Lennon demanda à JP Fallon, carrossier, et à un artiste, un certain Steve Weaver, d'en faire un objet psychédélique. Sur fond moutarde, avec des fleurs inspirées des caravanes de cirque tzigane, la voiture méconnaissable sera attaquée en 1967 sur Piccadilly à coups de parapluie par une dame indignée, criant au crime de lèse-majesté. Évidemment, la reine mère avait aussi une Phantom V, noire. L'album Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band sortira le 1er juin suivant.

Depuis, sous le vernis multicouche qui ne craque pas des Rolls Royce, la marque a eu le temps d'assouplir sa position et de multiplier les nuances de couleurs parfois très audacieuses comme ce Cullinan rouge sur un concept d'apparence rigide, qui semble se moquer des émissions polluantes comme de son premier plein...

Oser le rouge en Cullinan.

Après plusieurs générations de Rolls Royce essayées, la présentation du Cullinan, le premier SUV 4X4 de l'histoire de la marque, nous fournissait l'occasion de vérifier qu'il y a bien une petite révolution des esprits chez les Anglais. Passée dans l'intervalle sous les couleurs de BMW – qui a l'intelligence de rendre fiables ces véhicules comme si c'étaient les ingénieurs anglais qui s'en étaient occupés – Rolls Royce a souvent été imitée, mais jamais égalée. Même Mercedes avec Maybach s'y est cassé les dents, c'est dire !

Les Rolls Royce ont aussi leurs clubs d'amateurs.

© Cyril De Plater

Mais on ne s'attaque pas à un monument comme cela qui, dès l'origine, a eu la perfection pour leitmotiv. Née de la rencontre en 1904 entre Charles Rolls, l'autodidacte perfectionniste, et l'aristocrate Henry Royce qui a ouvert un négoce de voitures sur Mayfair, la marque réalise des copies améliorées d'une… Decauville française. Mais la qualité médiocre de la réalisation française hérisse Royce qui, à Manchester, s'attache rapidement à créer ses propres modèles, les 10 HP et 15 HP qui arborent déjà la calandre en forme de temple grec. C'est la Silver Ghost qui allait faire, auprès des cours royales et des maharadjahs, l'aura de la marque avant guerre, permettant à de nombreux carrossiers de réaliser sur mesure les fantaisies de leurs clients, très souvent célèbres.

Montgomery et ses trois Rolls

L'étrange Phantom à pare-brise inversé de Montgomery.

© James Lipman / jameslipman.com / jameslipman.com / James Lipman

Au premier rang d'entre eux, connu pour son ascétisme, le maréchal Montgomery ne se déplaçait pourtant qu'en Rolls Royce Phantom, dont il disposait de trois exemplaires ! L'étrange « Butler », au pare-brise inversé vers l'avant, avait sa préférence. Conçu par la De Havilland Aircraft Company, et réalisé par le carrossier HJ Mulliner, ce Phantom avait un Cx amélioré de 15 %. Il utilisa ce modèle jusqu'en 1962, véhiculant fréquemment des Premiers ministres étrangers en visite.

« Monty » utilisait pas moins de trois Rolls différentes.

© ANL/REX/Shutterstock / Rex Features / ANL/REX/Shutterstock

Monty vaquait du 10 Downing Street, la résidence du Premier ministre britannique, aux Checkers et même jusqu'à Rocquencourt près de Versailles où se trouvait le quartier général suprême des puissances alliées de l'Europe. Mais la construction à l'ancienne, châssis d'un côté habillé par un carrossier de l'autre, a vécu.

Les Rolls Royce modernes interdisant la carrosserie sur mesure surgissent avec le premier châssis monocoque de la Silver Shadow en 1965. Ses suspensions indépendantes et ses freins à disque en ont fait la première Rolls Royce à conduire soi-même… si on y tient. Car la grande difficulté avec ces voitures est de choisir entre l'avant et l'arrière. En tant que passagers, on y est choyés au-delà de l'imaginable, mais on peut trouver beaucoup d'agrément à conduire dans un joli cadre à petites foulées, à « cruiser » comme disent les adeptes des Buick et autres Cadillac.

Un SUV comme les autres

Mais on ne compare pas du tout à ces paquebots de chromes la qualité de fabrication de Crewe, petite cité à 80 km de Manchester, qui regroupe l'activité automobile. Aujourd'hui, totalement distincte des moteurs d'avions, autre passion de Rolls et Royce, restée dans l'usine historique, elle fait appel au savoir-faire d'artisans habiles, capables de personnaliser chaque voiture selon une infinité de variantes et de finitions au gré du client.

L'ambiance vue depuis l'arrière de la Phantom.

Une touche de bleu ciel pour égayer ce Cullinan.

La dernière création de la marque, le Cullinan, en est le reflet, tout en adaptant au cahier des charges de Rolls Royce les canons inédits pour la marque du SUV. Chocking ? On ne peut que s'émerveiller de la profondeur de la peinture, des qualités des cuirs et d'essences de bois rares et ce raffinement extrême d'où émergent des commandes chromées à tirettes, comme autrefois.

Ce qui fait entrer le Cullinan dans son époque est sa technologie cachée qui lui procure son aisance de sylphide en dépit de ses dimensions hors normes. Car le gabarit intégré, ce mastodonte que l'on pourra par exemple choisir en vert sous-bois déploie une assurance saisissante en tenue de route et en efficacité tirées de la traction intégrale. BMW est discrètement passé par là avec ses 4 roues directrices, sa suspension à air à hauteur variable (jusqu'à 540 mm !) et son généreux V12 biturbo fournissant 571 ch (lire notre essai).

Le président Tortsen-Mueller examine un tableau de bord fleuri, nouveauté pour les Chinois, friands de personnalisation.

© DR

Pas sûr que le champagne reste dans les verres désormais, mais, à l'étape, il sera temps de fêter la réussite commerciale de Rolls Royce qui satisfait ainsi ses clientèles chinoises ou américaines, bien peu conformistes. Couleurs et modèles lui ont permis de battre son record de ventes l'an dernier, les plus élevées en 115 ans d'existence, avec 4 107 véhicules vendus dans plus de 50 pays. En 2017, elle en avait écoulé seulement 3 362 et 2019, avec le Cullinan, devrait dépasser toutes les prévisions avec un marché de prédilection, les États-Unis. Là précisément où ont été dévoilées les couleurs pastels qui passent si bien sous le ciel californien.

Les carrossiers et le Spirit of Ecstasy

Comme un bateau, une Rolls Royce se nettoie et se polit en permanence.

© James Lipman / James Lipman

Les Rolls Royce sont les voitures parmi les plus choyées par leurs propriétaires qui utilisent l'expertise des carrossiers pour conserver à leur robe et à l'intérieur l'aspect du neuf. La célèbre calandre en forme de Parthénon en fait partie tout comme la statuette qui la surmonte encore et qu'une pression sur un bouton dans le Cullinan met à l'abri des curieux et indélicats. Alors que toutes les marques ont abandonné leur emblème, Rolls le conserve jalousement depuis le 6 février 1911. Il aurait été inspiré à Charles Sykes, illustrateur de la revue The Car Illustrated appartenant à Lord Montagu of Baulieu par la plastique de son assistante, Eleanor Thornton. La fille de Sykes n'a jamais confirmé ce fait ni Eleanor Thornton, disparue au large de la Crète en 1915. Lord Montagu, qui se trouvait à bord du même bateau torpillé et donné pour mort, lira sa nécrologie dans le Times à son retour. Une tragédie qui jette un voile pudique sur l'origine de la statuette.

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