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Un patron américain démissionne après des révélations sur sa relation avec une espionne russe

Maria Butina, l'espionne russe qui a entretenue une relation avec Patrick Byrne, pose avec des armes, en juillet 2015. Maria Butina, l'espionne russe qui a entretenue une relation avec Patrick Byrne, pose avec des armes, en juillet 2015. Photo Oleg Volk. Starface Le magnat Patrick Byrne a quitté ses fonctions de président de Overstock, un site de e-commerce, en raison de sa liaison amoureuse avec Maria Butina, un agente secrète russe condamnée en avril pour «espionnage léger».

L’histoire est digne d’un blockbuster hollywoodien, à mi-chemin entre romance et espionnage, sur fond de rivalités entre les Etats-Unis et la Russie. Sauf que là, c’est bien réel. En pleine tourmente, le patron du site de commerce en ligne Overstock, Patrick Byrne, a été contraint mercredi de démissionner. Les raisons qui l’ont poussé à quitter ses fonctions : des révélations sur sa liaison avec Maria Butina, une espionne russe arrêtée aux Etats-Unis en juillet 2018, puis condamnée en avril dernier à dix-huit mois de prison par un tribunal de Washington. La justice américaine l’accusait de «complot» en vue de «promouvoir les intérêts de la Russie».

C’est le 12 août que deux articles d’une journaliste de Fox News dévoilent les liaisons romantiques que Byrne, approchant aujourd’hui de la soixantaine, a naguère entretenues avec Maria Butina. Dans la foulée, Overstock publie un communiqué dans lequel le chef d’entreprise admet avoir collaboré dès 2015 avec les «Men in Black», comprendre : le FBI, sur «l’enquête Clinton» (affaire des courriels) et «l’enquête russe» (ingérence du Kremlin dans les primaires américaines). Car c’est bien en juillet 2015 que Byrne croise le chemin de Maria Butina, lors d’une convention libertarienne à Las Vegas, le Freedom Fest.

Anguille sous roche

D’abord, les deux futurs tourtereaux «discutent Milton Friedman, Anton Tchekhov et John Locke», selon le New York Times. S’ensuit, pendant quelques mois, une relation plus intime et charnelle. Mais l’insistance de la jeune femme pour rencontrer des membres de la campagne présidentielle de Hillary Clinton et Donald Trump éveille en Byrne de plus en plus de soupçons. En fait, le grand bonhomme blond à la dentition parfaite serait assez proche du Parti républicain et de la National Rifle Association (NRA), le puissant lobby pro-armes aux Etats-Unis. Il comprend alors peu à peu qu’il y a anguille sous roche. «En 2018, j’ai rassemblé les pièces du puzzle. J’en ai immédiatement parlé à un élu du Congrès, à un militaire de haut rang puis au ministère de la Justice», confie-t-il dans le document mis en ligne le 12 août, tout en affirmant à Fox News qu’ils avaient tous deux été «profondément amoureux».

Patrick Byrne n’est pourtant pas le premier. Maria Butina a fréquenté plusieurs hommes influents de l’establishment américain. Arrivée en 2016 aux Etats-Unis avec un visa étudiant pour suivre des cours en master à l’American University de Washington, elle aurait, selon le New York Times, proposé ses services en nature à un Américain en échange d’un emploi, dans l’espoir d’obtenir un visa de travail lui accordant un séjour plus long. Le quotidien précise aussi qu’elle a ensuite emménagé avec un agent politique républicain presque deux fois plus âgé qu’elle. Elle qui a aujourd’hui 30 ans et qui se trouve sous les verrous, s’intéressait spécifiquement au milieu conservateur outre-Atlantique et plus particulièrement à la NRA (important financeur de la campagne de Trump), autour duquel elle a noué un vaste réseau dans le but, selon les procureurs, d’infiltrer le milieu politique américain.

Passion pour les armes

Plusieurs photos qui la montrent aux côtés de James W. Porter II et Wayne LaPierre, respectivement ancien et actuel patron de la NRA, ont notamment circulé sur la toile. Maria Butina a également rencontré des républicains tels que Donald Trump Jr. et Scott Walker, ancien gouverneur du Wisconsin et ardent conservateur. Derrière sa longue chevelure rousse, elle n’a jamais caché sa passion pour les armes à feux. Sur les réseaux sociaux Twitter et Facebook, elle n’hésite pas à poser, fière et affichant un sourire espiègle, avec des fusils et autres pistolets.

Maria Butina était aussi en lien avec un oligarque russe, non identifié. Mais elle agissait surtout sous l’égide d’un certain Alexandre Torchine, banquier et ancien sénateur proche de Vladimir Poutine et du Kremlin, visé depuis 2018 par des sanctions américaines. Sa liste de contacts comprenait une adresse mail associée au FSB, le service de renseignement russe. Lors d’une perquisition à son domicile, les agents du FBI avaient d’ailleurs mis la main sur une note manuscrite qui disait : «Comment répondre à une offre d’emploi du FSB ?»

En décembre dernier, Maria Butina a plaidé coupable. Coupable d’avoir agi comme agent d’un pays étranger sans le notifier de manière officielle au gouvernement américain. Si elle a nié être une militante politique pro-Kremlin, elle a assuré pendant son audience en avril qu’elle était «en faveur d’une amélioration des relations entre la Russie et les Etats-Unis». Condamnée à un an et demi de détention pour «espionnage léger», elle a déploré ce jour-là une sanction «absurde», «une honte» pour la justice américaine. Poutine a, quant à lui, dénoncé une décision «arbitraire». Aujourd’hui, il reste à l’espionne russe environ six mois à purger avant d’être renvoyée en Russie. 

Valentin Cebron Read More



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