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Simon Pagenaud, bonne conduite

Ce soir de mai, Simon Pagenaud tourne, et tourne encore. Comme une toupie sur un ovale de circuit, il crame 700 kilomètres en à peine trois heures. Tout du long, il aligne les quatre mêmes virages, claquemuré dans son auto qui file à 375 km/h de moyenne, traqué par 32 «gladiateurs», mis en joue par ce mur de béton qui ceint «l’arène» comme le vide ourle la falaise. Les spasmes du combat font gondoler les tribunes, où 350 000 paires d’yeux guettent.

A la fin, Pagenaud se gorge non pas de champagne, mais de lait, «entier, au goût le meilleur du monde». Le fluide, libation réservée au vainqueur, inonde sa face et le Français allonge un signe des cornes. «J’avais tellement vu toutes ces photos de champions avec ce lait que quand je l’ai bu et l’ai senti partout sur mon visage, c’était le moment de réalisation.» Un siècle après le dernier triomphe tricolore, Pagenaud remporte les 500 miles d’Indianapolis, un retentissant exploit. Indy 500, un mythe s’il en est : cent huit ans d’existence, la course reine de l’Indycar, championnat américain, et, pour certains, l’acmé du pilotage toutes disciplines confondues.

Ciel dépoli et soleil pâlot sur la terrasse d’une suite d’un cinq-étoiles parisien, un matin d’août. Pagenaud, mitan de la trentaine, ajuste ses cheveux laqués jusqu’au bout des mèches : un shooting photo est en cours. Tasse de café et casque de course dans les pinces, peignoir sur combinaison, le bonhomme se cale dans le champ entre les croissants et la tour Eiffel. A son côté reposent 3,5 millions de dollars. Soit le trophée d’Indy 500, 1,63 m sous la toise, avec la Brink’s postée en bas de l’hôtel et des gorilles alentour. Porté aux nues aux Etats-Unis depuis son sacre de mai, le pilote est en expédition com au bercail, où lancer son nom au quidam revient à peu près sûrement à ramasser une moue interrogative. «Il faut que je me francise un peu plus», acquiesce-t-il.

Troisième du championnat (il l’a déjà remporté en 2016) à une course de la fin, Pagenaud raconte de sa voix douillette l’Indycar comme un jeu d’aspiration à la fois instinctif et quasi-scientifique, évoque son ascension par des chemins de traverse qui l’ont mené «au sommet de la pyramide». Il dit, surtout : «Ma vie est basée là-dessus en fait, le rêve.» Incantation troublante quand on la juxtapose avec la dangerosité presque absurde de son sport, qui, avant chaque départ, convie les pilotes à une prière collective, supplication à la bonne fortune. «J’ai perdu un ami, Justin Wilson, qui est décédé en 2015. Mon premier manager en Indycar était quadriplégique. Tout ça, c’est le quotidien, relate Pagenaud, quelques jours avant la mort du Français Anthoine Hubert sur la piste, en Formule 2. Mais voilà : le danger m’excite, j’ai besoin de ça dans ma vie. C’est triste à dire, mais si ça doit s’arrêter… ça doit s’arrêter.» Puis : «Qu’est-ce que je ferais d’autre de toute façon ?»

L’histoire de Pagenaud et du sport auto a pour accroche un «feu», celui généré quand il était marmot par les cavalcades de Senna et Prost. Le gamin de Montmorillon (Vienne), imbibé à la compétition jusqu’aux billes dans la cour, attaque le karting à 9 ans. Il a la scolarité mutine, empoche un bac général «grâce au sport» quand il a surtout en tête de décrocher un baquet pro. «Ma famille n’est pas du milieu auto [où tout ou presque est affaire de réseau et gros sous, ndlr], alors mon futur dans les courses automobiles était complètement improbable.»

Pagenaud aime brandir la success story de celui de qui s’est forgé tout seul. Une mère danseuse et sophrologue (le fiston pratique lui aussi la méditation, manière de dérider les nerfs en course), un paternel à la tête du Leclerc de la ville… mais aussi président vingt ans durant du circuit du Val de Vienne : peut-être pas si «improbable», ce futur. Jean-Hubert Bussac, directeur dudit circuit, a vu pousser la graine. Il esquisse «un garçon au talent inné, avec des connexions ultrarapides entre les mains, les jambes et le cerveau, qui s’engage totalement au volant». Un ami de longue date loue, lui, «sa persévérance». Qui est mise à l’épreuve lorsque, il y a treize ans, celui-ci coince sur le pas de la porte de la Formule 1. Il ne lanterne pas, s’escrime à poursuivre sa route et, pour cela, met les bouts de l’autre côté de l’Atlantique, quitte à devoir se réinitialiser à l’aune des championnats américains. Il s’engage dans une compétition mineure, avant de rejoindre l’Indycar en 2012 puis de concourir trois ans plus tard sous la bannière du Team Penske, escouade suprême. La pointe de la «pyramide» est à portée.

L’intégration, elle, est a priori plutôt réussie : le pilote est fiancé et a été invité, début juin, par Donald Trump himself. Le président yankee, béotien en chef, aurait fait preuve durant la rencontre de «beaucoup d’attention». «Il voulait absolument comprendre quelle était ma stratégie dans les quinze derniers tours. Il m’a donné une heure et quart, un moment unique, un honneur en tant que Français d’être reçu à la Maison Blanche. Tout ça, bien sûr en mettant la politique de côté…» Pagenaud vacille et une crainte s’ébauche : lui qui «adore l’optimisation», visionne des heures et des heures de vidéos pour perfectionner la moindre manœuvre, se soumettre au jeu politique ? «C’est toujours du 50-50, un président ne pourra jamais avoir tout le monde derrière lui. Les discussions qui divisent, les voix qui montent quand ça parle politique en famille, ça me répugne. Les gens se vexent, jugent.» Par ailleurs, et il en convient, ce serait peut-être refroidir quelques fans… Alors le bonhomme préfère draper ses pensées et ne laisser aucune porosité à vue.

Côté picaillons, Pagenaud a «peur de répondre, de créer une polémique pour rien». Il argue d’«une différence de mentalités» entre la France et les Etats-Unis, où «les gens comprennent que quand on a une belle voiture, on s’est certainement levé à 4 heures et couché à 23 heures pour travailler plus que les autres et gagner plus d’argent». On saura tout de même que sa victoire en mai à Indianapolis lui a rapporté 2,6 millions de dollars. «Ce qui, ajoute-t-il, n’est pas un secret.» De quoi nourrir sa collection de vieilles voitures, sa passion. Au même titre que le vin, «de tous les pays», le ski ou le Tour de France.

Sur la terrasse, le soleil se rebiffe, le shooting reprend. Cette fois, Pagenaud a un journal dans les mains. Attention… clivant ! Il camoufle le titre - des pages saumon s’échappent. Il zieute un article sur le ras-le-bol des trottinettes à Paris, demande les raisons de la colère. Un présent lui explique. «Ah mais ils sont cons les gens aussi…» Une pause. «Remarque sur la route, j’ai toujours la main sur le klaxon moi. C’est vrai que ça soulage de klaxonner, dit-il, l’air gourmand. En fait je suis un vrai Français.»

18 mai 1984 Naissance à Montmorillon (Vienne)2012 Début en Indycar2013 Première victoire en Indycar2016 Champion Indycar2019 Victoire à l’Indy 500.

Romain Boulho Photo Rémy Artiges Read More



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