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VIDEO. Un robot-cafard qui pourrait vous sauver en cas de tremblement de terre

"Les insectes ont une grande capacité pour survivre, surtout les cafards", lance Liwei Lin, spécialiste en génie mécanique à l'Université de Californie à Berkeley (Etats-Unis). Avec son équipe, le professeur a développé un robot de la taille d'un cafard qui peut soulever jusqu'à 1 million de fois son propre poids. Son invention a été publiée dans le journal scientifique Science Robotics en juillet 2019.

Un robot aussi petit et aussi robuste qu’un cafard

"Des robots de la taille d'un insecte sont utiles car ils peuvent faire des choses que des robots plus grands ne peuvent pas faire, comme travailler à l'intérieur des tuyaux des services publiques ou chercher des survivants dans les décombres après un tremblement de terre", explique le chercheur. C'est pourquoi il s'est inspiré des cafards pour créer son mini-robot : "Il est aussi rapide qu'un cafard, c'est d'ailleurs le robot de cette taille le plus rapide au monde, affirme Liwei Lin. Et il est aussi robuste qu'un cafard, on peut littéralement lui marcher dessus sans l'abîmer." Selon le chercheur, le robot-cafard peut supporter un poids de 60 kg, soit 1 million de fois de plus que son propre poids. D'autres robots-cafards existaient déjà, mais aucun ne pouvait supporter un tel poids.

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Le mini-robot aussi robuste qu'un cafard (mais plus mignon). Crédit : UC Berkeley/Stephen McNally

Ce robot est composé d'une structure plate et rectangulaire, faite d'un polymère nommé PVDF (ou "polyfluorure de vinylidène"), qui peut se contracter ou se dilater en fonction d'un courant électrique. Il a une forme arquée, ainsi il avance quand il se contracte et se dilate. L'électricité peut aussi le faire vibrer : le voltage peut induire la structure à vibrer à sa fréquence de résonance, ce qui le fait sauter en avant et avancer plus rapidement.

Un cafard mécanique pour secourir les victimes des catastrophes naturelles

Pour le moment, il est alimenté par un fil, mais les chercheurs espèrent prochainement pouvoir lui ajouter une batterie : "Le robot peut porter jusqu'à six fois son poids, donc il pourrait facilement porter une petite batterie pour être autonome", précise Liwei Lin. Les chercheurs ont aussi développé des capteurs de gaz qu'ils peuvent ajouter au robot, pour qu'il puisse détecter certains produits chimiques comme le méthanol. "Cela pourrait potentiellement permettre au robot de détecter le CO2 expiré lors de la respiration, pour trouver les survivants d'un tremblement de terre", espère le chercheur. 

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